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按需模式将终结软件业?

应用托管的概念早在两三年前就被大肆炒作,但当时的ASP(Application Service Provider)却连遭惨败。随着Web服务、身份管理等技术的逐渐成熟,软件作为服务
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(Software as a Service,简称SaaS)的软件提供方式再次成为业界的焦点。
  
  对于SaaS,激进的看法认为它会在几年之后导致企业应用软件概念的消亡。此类观点认为,几年之后,所有企业应用软件都将作为按使用付费的托管服务由托管服务提供商来提供。不少风险资本也开始青睐专门提供按需服务模式的新兴公司,与托管服务提供商匹配出现的还有托管集成提供商这一角色,它们主要为处理企业用户和多种按需服务之间的数据和流程集成提供服务。
  IBM甲骨文这样的企业软件巨头也都在提倡按需计算的模式,虽然它们所说的按需模式与纯粹的软件托管服务还有很大差别,但两者之间的理念精髓有相似之处。
  尽管“软件消亡论”听起来让人觉得有点过于突兀,但大多数业界人士都承认:企业用户的IT人员正为软件的复杂性所困,企业也已受够了庞大的软件许可证和硬件投资、没完没了的软件部署周期、软件的随机性停用,甚至法规遵从等问题的困扰。对于企业用户来说,托管模式或许更为安全,这也是软件消亡论赖以存在的基本前提之一。
  但如果企业用户真的采用软件托管服务,怎么能够放心托管服务的质量和水平?“不信任”就曾经导致几年前ASP模式的失败,甚至有些大额外包合同因为“不信任”而被迫终止。软件消亡论的支持者认为,导致早期ASP失败的许多问题已经或正在得到解决:Web服务技术简化了应用软件的定制和集成;身份管理技术能够跨越服务提供商和企业的不同系统平台,集成用户配置管理;一小批幸存下来的ASP还开发了一些可提高托管平台可靠性、扩展性和安全性的技术。
  技术上的种种进展使得许多人把按需软件(Software On Demand)列为软件领域的下一大热门话题。不过SaaS实际部署的数量在整个软件市场中所占的比例还很微不足道,客观地说,软件服务化要革软件业的命还得再过很多年。
  
今年流行什么模式?
  现在人们突然接受SaaS模式,一种解释是与许可费有关,这种观点认为用户厌倦了一次购足的“量贩式”软件采购形式,就像买来一大桶甘草糖,却可能一辈子也吃不完。而如果只是为所消费的部分买单,显然更符合如今IT预算削减的大趋势。
  另一方面,系统部署的不完善也同样促使人们改用SaaS模式。例如像ERP这样的企业应用软件,软件的部署和实施比软件本身的功能、性能更为重要,万一部署失败,那所有的投入几乎全部白费,这样的风险是每个企业用户都希望避免的。而如果企业应用软件可以像水、电等公共设施那样来提供,用户只需为获得的服务付费,就像支付电话费那样,那企业所要承担的风险显然大大降低。通常的ERP、CRM项目的部署周期至少需要一、两年甚至更久的时间,而SaaS模式的软件项目部署通常最多也不会超过90天,而且用户无需在软件许可证和硬件方面进行投资。
  SaaS模式的运行方式与公用计算(Utility Computing)非常类似,只是SaaS的着眼点更微观,每个软件服务提供商可能只是提供一种或一类企业应用软件,而不像IBM、HP等宣传的覆盖所有IT领域的、理想化的公用计算模式。
  业务优化科技(BTO)解决方案供应商Mercury其实一直都提供托管版本的监控解决方案,其首席营销官Christopher Lochhead表示,Mercury不像有些商家那么狂热,他们提供的是一种选择。不少客户很喜欢这样的想法:在需要的时候他们可以将托管服务改为软件的内部部署,虽然实际上很少有用户这么做。如今使用Mercury提供的托管服务用户数已经达到3000~4000,几乎占据了其应用软件客户群的一半。事实上在实际项目部署时,Mercury会首先推荐他们的托管服务方案。

阻力与机遇
  当然,并不是所有人都相信托管模式。最主要的疑问是:托管服务能否与内部企业应用软件合理集成?用户对托管方案是否适用于自己独有的业务流程还心存疑虑,甚至一些企业的IT部门经理连数据中心都不愿意依靠外部托管服务商,更不用说将业务系统托管了。另一方面,完全依赖基于浏览器的用户界面使得用户感觉非常没有安全感,事实上做技术出生的IT管理人员更愿意自己能够看到应用的所有组成部件。
  不过在企业内外部的集成方面,托管模式的支持者会告诉你Web服务将能解决所有集成问题。随着面向服务架构(SOA)和Web服务逐渐兴起和普及,托管服务商会为其所提供的方案添加Web服务接口,从而企业内外部的数据层集成将会相当容易。不过,这还只是Web服务和SOA技术的前景展望,实际上,Web服务技术在现实的数据集成、应用集成项目中所占的比例仍然很小。因此对于集成,还有一个设想就是:提供全面的企业服务总线(ESB,Enterprise Service Bus)。ESB的好处是它不仅可以支持最新的Web服务协议,还可以支持企业遗留系统中所使用的消息传送协议。
  所以从技术上来说,集成不是问题。对于托管服务商来说,他们的另一大优势在于可以在托管服务提供给用户之前先对系统进行集成,因为没有用户会先买一大堆服务,然后再买一大堆软件来集成。每当用户的应用处理需求有所变化,托管服务商都能提供定制化的集成服务,这样客户不必离开托管服务商提供的环境,就能解决了集成问题。
  随着托管集成技术的发展,用户也可以在托管平台上开发基于流程的应用软件。不少托管服务商都很推崇这个想法,并先后为此推出一些集成和应用软件开发平台,实际上,包括Amazon、eBay在内的大多数托管服务商也似乎都在往这个方向发展。用户有了这种开发环境之后,可以开发定制化的应用功能,与传统应用软件不同,它们的新版本在开发出来之后仍可以在原有的平台上正常使用。
  虽然托管服务商的API限制了这类应用软件的功能,但托管应用软件开发的潜力并不仅限于少数几家供应商。事实上,Web服务的初衷之一就是,可以利用Internet上所有以服务模式提供的软件组件去开发新的应用。
  用户对获得组件而不是获得整个软件包的兴趣越来越大,有些企业用户还在改造其现有IT资产成为Web服务,然后按订购或按使用付费的方式卖给别人,以充分利用现有的IT资源。
  SaaS的另一大阻力在于身份认证管理,用户与托管服务商之间的安全基础设施是个难题,早期不少ASP因此而碰壁。不过在联合身份管理(Federated Identity Management)技术逐渐成熟之后,安全问题已基本可以达到实际使用水平。就在最近,IBM还宣布推出其Tivoli Federated Identity Manager工具。不少托管服务商正采用类似技术处理用户配置问题。
  
随时可用?
  跟原先的ASP一样,“信任”可能仍然是托管服务所面临的最大障碍,用户说到底还是生怕托管服务商出问题,虽然自己做同样有风险。其实从更为专业的角度说,托管服务商能够提供足够高的系统冗余性和可用性,而企业反而很难做到这一点。虽然这是实情,但要用户相信托管服务商在架构、核心技术、安全以及合作伙伴的选择上都没有问题还是不容易。
  不少IT管理人员天生不愿失去控制权。他们一方面说“我们太忙了,没有足够的人手完成那么多不同的项目”,一方面又说“我们不想放弃已经拥有的任何软件,因为这会缩小我们的控制范围”。他们总是认为自己做会更保险。
  事实上随着SOA、联合身份管理等技术的日渐普及,IT资源的物理位置会变得越来越不重要,Internet基础设施正使企业内外的界面模糊起来,认识到这一根本性转变的用户将能从SaaS模式中受益最大。如果企业通过复杂性和费用大大降低的浏览器就能获得套装软件的大部分功能,IT人员就能着手处理积压下来的重要项目。


四类软件最兴托管
  在中国,SaaS模式还没有成为事实上的兴奋点,但是在国外市场,SaaS已经有众多实际应用能够证明:基于浏览器、现买现用的应用软件意味着企业IT部门可以减少需要维护的服务器和应用软件。
  
  根据IDC最近的预测,全球SaaS开支到2009年将达107亿美元。企业的业务系统真的可以完全运行在托管方案上吗?现在到底有哪些类型的软件在采用如此模式提供?
  根据《InfoWorld》对软件托管方案进行的调查,发现基于SaaS模式的软件主要集中在以下四类软件中:后台办公应用软件(ERP、采购、HR系统等)、即时消息、集成和CRM。当然这样的分类并不能概括SaaS的全貌,例如Mercury提供的软件质量、性能、可用性等解决方案的托管版本正日渐盛行,Web分析和监控作为托管服务也比基于服务器的版本更受欢迎。在《InfoWorld》近期对单款托管内容管理系统的评估结果表明,它们的功能之深入让人惊讶;与此同时,托管版本的搜索和协作方案也在激增;业务流程外包(BPO)供应商不只提供软件,甚至还提供运行软件的人员。
  当然,没有哪家企业会在一夜之间把所有系统都改用SaaS模式,但Google的Gmail取得成功证明,托管模式是切实可行的,甚至有人预言,就算是桌面应用软件最终也会走上这条路。而在今后几年,企业IT部门的诸多应用软件会日益依赖托管服务,维护工作量小、准入成本极低是它无与伦比的优势。

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